Ale is een type bier dat wordt gebrouwen volgens een warme fermentatiemethode, wat resulteert in een zoete, volle en fruitige smaak. Historisch gezien had de term betrekking op een drankje zonder hop. 

Zoals bij de meeste bieren, heeft bier meestal een bittermiddel om de mout in evenwicht te brengen en als conserveermiddel te fungeren. Ale werd oorspronkelijk gebitterd met gruit, een mengsel van kruiden of specerijen die voor fermentatie in het wort werd gekookt. Later verving hop de gruit als bittermiddel.

De geschiedenis van ale

Ale was een belangrijke voedingsbron in de middeleeuwse wereld. Het was een van de drie belangrijkste bronnen van granen in het middeleeuwse dieet, samen met soep en brood. Geleerden geloven dat granen verantwoordelijk waren voor ongeveer 80% van de calorie-inname van landarbeiders en 75% voor soldaten. Zelfs edelen haalden ongeveer 65% van hun calorieën uit granen. Klein bier, ook bekend als tafelbier of mild bier, dat zeer voedzaam was, bevatte net genoeg alcohol om als conserveermiddel te fungeren en hydrateerde zonder bedwelmende effecten. Bijna iedereen, ook kinderen, zou in de middeleeuwse wereld dagelijks klein bier hebben gedronken, met alcoholische bieren die voor recreatieve doeleinden werden geserveerd. De lagere kosten voor eigenaren in combinatie met de lagere belastingen op klein bier leidden tot de verkoop van bier met het label “sterk bier” dat eigenlijk was verdund met klein bier. In de middeleeuwen was bier waarschijnlijk veiliger om te drinken dan het meeste water (de kiemtheorie van ziekte was ongehoord en de steriliserende eigenschappen van koken onbekend). De alcohol, hop en sommige ingrediënten in gruit die worden gebruikt om sommige ales te bewaren, hebben mogelijk bijgedragen aan hun lagere belasting van ziekteverwekkers in vergelijking met water. Bier was echter grotendeels veiliger vanwege de uren die nodig waren voor de productie en niet het alcoholgehalte van de gerede drank.

Uit archieven uit de middeleeuwen blijkt dat bier in grote hoeveelheden werd geconsumeerd. In 1272 kregen een man en vrouw die met pensioen gingen in Selby Abbey 9 liter bier per dag met twee witte broden en een bruin brood. Monniken in Westminster Abbey consumeerden elke dag 4,5 liter bier. In 1299 kocht het huishouden van Henry de Lacy gemiddeld 386 gallon bier per dag en in 1385 verbruikte Framlingham Castle 354 liter per dag.

Bier brouwen in de middeleeuwen was een lokale industrie die voornamelijk door vrouwen werd beoefend. Brewsters, of alewives, zouden thuis brouwen voor zowel binnenlandse consumptie als kleinschalige commerciële verkoop. Brewsters zorgden voor een aanzienlijk aanvullend inkomen voor gezinnen; slechts in een beperkt aantal gevallen, zoals het geval was bij weduwen, werd het brouwen echter beschouwd als het primaire inkomen van het huishouden.

Moderne ale

Ale wordt meestal gefermenteerd bij temperaturen tussen 15 en 24 ° C (60 en 75 ° F). Bij temperaturen boven 24 ° C (75 ° F) kan de gist aanzienlijke hoeveelheden esters en andere secundaire smaak- en aromaproducten produceren, en het resultaat is vaak een bier met licht “fruitige” verbindingen die lijken op die in fruit, zoals appel, peer, ananas, banaan, pruim, kers of pruim.