Pilsner (ook pilsener of gewoon pils) is een soort bleke pils. Het dankt zijn naam aan de Tsjechische stad Pilsen, waar het in 1842 voor het eerst werd geproduceerd door de Beierse brouwer Josef Groll. ‘S Werelds eerste blonde pils, de originele Pilsner Urquell, wordt daar nog steeds geproduceerd.

Ontstaan van de pils

De stad Pilsen begon met brouwen in 1295, maar tot het midden van de jaren 1840 waren de meeste Boheemse bieren van hoge gisting. De smaak en kwaliteitsnormen varieerden vaak sterk, en in 1838 gooiden consumenten hele vaten uit hun onvrede. De ambtenaren van Pilsen richtten in 1839 een stadsbrouwerij op, genaamd Měšťanský pivovar Plzeň (Duits: Bürger-Brauerei, Engels: Citizens ‘Brewery – nu Pilsner Urquell), die bier moest brouwen in de baanbrekende Beierse stijl. Brouwers waren begonnen met het verouderen van bier gemaakt met koele fermenterende gisten in grotten (pils, d.w.z. Duits: gelagert), wat de helderheid en houdbaarheid van de bierstijl verbeterde. Een deel van dit onderzoek profiteerde van de kennis die al was uiteengezet in een boek (gedrukt in het Duits in 1794, in het Tsjechisch in 1799), geschreven door de Tsjechische brouwer František Ondřej Poupě (Duits: Franz Andreas Paupie) (1753–1805) uit Brno. 

De Pilsen-brouwerij rekruteerde de Beierse brouwer Josef Groll (1813–1887) die op 5 oktober 1842 zijn eerste partij bleke pils presenteerde met behulp van lokale ingrediënten en bleke mout. De combinatie van Pilsen’s opmerkelijk zachte water, lokale Saaz-nobele hop van het nabijgelegen Žatec produceerde helderdere mout bereid door Britse technologie en lagering in Beierse stijl (destijds gefermenteerd bier genoemd) een helder, goudkleurig bier. Het recept werd gezien als een sensatie en raakte snel in de smaak.

Het contract van Groll met de brouwerij eindigde in 1845, hij keerde terug naar Vilshofen en erfde later de brouwerij van zijn vader. De Groll-brouwerij bestaat niet meer. Delen van de brouwerij werden echter overgenomen door Wolferstetter, een andere brouwerij uit Vilshofen, die nog steeds een Josef Groll Pils produceert. De opkomst van efficiënte glasproductie in Europa rond dezelfde tijd, verlaagde de glasprijzen. Hierdoor kon de algemene bevolking voor het eerst glazen drinkbekers kopen. Deze voormalige luxe items toonden de visueel aangename gouden helderheid van het bier, wat de snelle verspreiding van de pilsen verder beïnvloedde.

In 1853 was het bier verkrijgbaar in 35 pubs in Praag. In 1856 kwam het naar Wenen en in 1862 naar Parijs. Door het transport en de communicatie te verbeteren, was dit nieuwe bier al snel in heel Europa verkrijgbaar en werd de Pilsner-brouwstijl al snel op grote schaal nagevolgd. In 1859 werd Pilsner Bier als merknaam geregistreerd bij de Kamer van Koophandel en Handel in Pilsen. In 1898 werd het Pilsner Urquell-handelsmerk gecreëerd om de nadruk te leggen op de oorspronkelijke brouwerij (Urquell, wat ‘originele bron’ betekent, het Engelse equivalent zou waarschijnlijk ‘prototype Pilsener-bier’ zijn).

Sommige bieren hebben het label Urtyp Pilsener (UP), wat betekent dat ze volgens het oorspronkelijke proces worden gebrouwen, hoewel veel brouwerijen deze onderscheiding gebruiken voor hun topbier.

Moderne ontwikkelingen

De introductie in Duitsland van moderne koeling door Carl von Linde aan het einde van de 19e eeuw elimineerde de behoefte aan grotten voor bieropslag, waardoor het mogelijk werd om op veel nieuwe locaties koel fermenterend bier te brouwen. Tot 1993 vergiste de Pilsner Urquell-brouwerij haar bier met open vaten in de kelders onder hun brouwerij. Dit veranderde in 1993 door het gebruik van grote cilindrische tanks. Kleine smaakmakers worden nog steeds op traditionele wijze gebrouwen voor smaak vergelijkingen.

Een moderne bleke pils genaamd Pilsner kan een zeer lichte, heldere kleur hebben van bleek tot goudgeel, met verschillende niveaus van hoparoma en -smaak. Het alcoholgehalte van bieren die Pilsner worden genoemd, varieert, maar ligt doorgaans rond 4,5% –5% (per volume). Er zijn categorieën zoals “European-Style Pilsner” bij bierwedstrijden zoals de World Beer Cup. Pilsen-stijllagers worden internationaal op de markt gebracht door tal van kleine brouwerijen en grotere conglomeraten.