Tripel is een term die voornamelijk wordt gebruikt door brouwers of mensen in de Lage Landen, enkele andere Europese landen en de Verenigde Staten om een sterk pale ale te beschrijven, losjes in de stijl van Westmalle Tripel. De naam ‘Tripel’ verscheen, net als de dubbel, voor het eerst in de brouwerij Westmalle, in de jaren dertig. Het werd gebruikt om hun nieuwe bier te noemen sinds ze een verdrievoudigde hoeveelheid ingrediënten begonnen te gebruiken zoals voorheen. De stijl van Westmalle’s Tripel en de naam werd op grote schaal gekopieerd door de Belgische brouwerijen en in 1987 breidde een andere trappistenbrouwerij, de Koningshoeven in Nederland, hun assortiment uit met een bier genaamd La Trappe Tripel, hoewel ze ook een sterkere bier produceerden dat ze La Trappe Quadrupel noemden. De term verspreidde zich naar de Verenigde Staten en andere landen en wordt door een reeks seculiere brouwers toegepast op een sterk pale ale in de stijl van Westmalle Tripel.

De geschiedenis van de Tripel

De bierstijl Tripel komt uit de Lage Landen (nu Nederland en België). Volgens de Brewmaster van Half Moon Brewery in Brugge, België, verwijst de term naar de hoeveelheid mout die wordt gebruikt om het bier te maken. Een “Tripel” wordt gemaakt met driemaal de mout in het wort en daardoor is de uitkomst een hogere ABV. Het woord geeft de sterkte aan door te verwijzen naar de uiteindelijke zwaartekracht van een bier, wat ongeveer overeenkomt met 3% alcohol, 6% alcohol of 9% alcohol.  

Volgens brouwhistoricus Michael Jackson werd het eerste gouden sterke pale ale dat bij de term hoort, gebrouwen door Hendrik Verlinden van de brouwerij Drie Linden (Three Lindens) in de vroege jaren dertig, toen bierbrouwers de concurrentie met de bleke lagers uit Pilsen wilden aangaan. Verlinden had een associatie met de trappistenbrouwerij Westmalle en hielp hen met brouwen en werd de enige wereldlijke brouwer die de benaming Trappistenbier mocht dragen. 

In 1933 bracht Westmalle een bier uit onder de naam Superbier; dit was het jaar nadat Verlinden een gouden sterke pale ale produceerde voor zijn eigen brouwerij, de Witkap Pater (nu bekend als Witkap Tripel, geproduceerd door de Slaghmuylder Brouwerij). Het was een sterk blond bier en was hoogstwaarschijnlijk gebaseerd op een blond bier dat de monniken sinds 1931 sporadisch brouwen. In 1956 doopten ze het om tot Tripel, en de populariteit van dat merk zorgde ervoor dat de naam nog steeds sterk geassocieerd wordt met de brouwerij Westmalle. In 1956 werd het recept door de hoofdbrouwer van Westmalle, broeder Thomas, gewijzigd door meer hop toe te voegen, en kreeg het de naam Tripel. Sindsdien is het in wezen ongewijzigd gebleven. Tim Webb zegt in zijn Good Beer Guide to Belgium dat sommige van de bieren van vóór 1956, Tripel genaamd, donker waren, in tegenstelling tot moderne bieren die de term gebruikten.